Importancia de los Tiburones

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Pirámide alimenticia del tiburón

Los tiburones son animales avanzados con órganos altamente desarrollados, los que les permiten detectar su alimento y evitar peligros. A pesar de haber evolucionado para sus ambientes, son increíblemente vulnerables a la explotación humana. Ellos crecen muy lentamente, alcanzan su madurez en la adultez, muchas especies tienen periodos de gestación muy largos y dan a luz pocas crías. Son capturados por su carne y el aceite de su hígado, algunos únicamente por sus aletas y otros incidentalmente. La presión pesquera los ha llevado hacia una alarmante disminución en las poblaciones del mundo.

Los peces cartilaginosos en general, son a menudo los depredadores tope en su ecosistema debido a que tienen pocos depredadores naturales. Al estar al final de la cadena alimenticia, los tiburones se alimentan de animales de otros niveles, ayudando a regular y mantener el balance dentro del ecosistema. Los depredadores tope limitan directamente las poblaciones de sus presas, lo que indirectamente afecta las presas de las presas y sucesivamente. La dieta de la mayoría de los depredadores es muy variada, lo que permite cambiar de presas cuando las poblaciones disminuyen, permitiendoles recuperarse y persistir. Los depredadores tope no solo afectan la dinámica de las poblaciones con el consumo de las presas, sino que también controlan la distribución espacial de presas potenciales a través de la intimidación. El temor de ser presa de un tiburón en algunas especies causa alteraciones en el uso de hábitat o en los niveles de actividad, regulando la sobrepoblación en niveles tróficos inferiores.  Los depredadores afectan a otros animales en “efecto cascada” a través del ecosistema influenciando la estructura comunitaria.

Al prevenir que una especie monopolice un recurso limitado, los depredadores incrementan la diversidad de especies de un ecosistema. Es decir, más depredadores generan mayor biodiversidad. Si comparamos áreas con y sin depredadores tope, podemos observar que los tiburones proveen una mayor diversidad de especies y altas densidades de individuos, mientras que áreas sin éstos experimentan la ausencia de algunas especies. Sin un depredador tope, existe la posibilidad de que algunas especies cambien sus hábitos, lo que lleva a que los herbívoros sobreexploten la vegetación y se incremente la competencia, lo que finalmente afecta la riqueza  y abundancia de especies  dentro del sistema. Los  depredadores tope de esta manera, son un componente necesario para mantener un ecosistema lleno de diversidad y vida.

Además de regular la abundancia, distribución y diversidad de especies, los depredadores tope proveen alimento esencial a carroñeros y remueven los individuos enfermos y débiles en las poblaciones de sus presas.

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